Qué ver en Santa Bárbara, la capital de la American Riviera

Santa Bárbara es una parada clásica en el Big Sur, la ruta que conecta Los Ángeles y San Francisco. Se encuentra a unos 150 kilómetros de la primera, siendo así una de las primeras cosas que se visitan yendo desde el sur (o una de las últimas si se va en sentido contrario). En esta ciudad encontramos el máximo exponente de la conocida como The American Riviera, una zona que destaca por su semejanza con el clima mediterráneo.

Vacaciones en el mar al estilo americano

Pero no busquéis los orígenes en unas vacaciones de verano, pues la ciudad fue fundada en 1782 como una de las misiones franciscanas de fray Junípero Serra. Alrededor de ese enclave religioso fue cuando surgió, tiempo después, la ciudad que hoy conocemos.

Santa Bárbara es una ciudad de casi 100.000 personas, con mucho que ver y hacer en ella. Es un destino que por sí mismo daría para una jornada completa, pero que en el marco de un recorrido por el Big Sur hay que reducir a su mínima expresión. Así, nosotros os proponemos la visita a tres espacios: la zona de la playa, el Downtown y la misión.

Hoy en día, Santa Bárbara se ha posicionado como uno de los destinos de sol y playa más populares de la costa de California. Ya hemos hecho referencia a esa The American Riviera, en la que los estadounidenses quieren ver paralelismos entre sus aguas y las del mediterráneo. Sea como fuere, lo cierto es que no se nos ocurre una zona mejor para disfrutar de la época estival en muchos kilómetros a la redonda.

Santa Bárbara es una visita tirando a sencilla. Hay aparcamientos por doquier, todo está bien conectado por transporte público y junto a los atractivos turísticos encontraréis tiendas, restaurantes y cualquier otra cosa que podáis necesitar.

Turismo en Santa Bárbara

Zona junto al mar

Centro de visitantes

Os recomendamos empezar la visita en el centro de visitantes que hay junto a Cabrillo Boulevard. Allí os darán información para visitar Santa Bárbara, folletos turísticos y también podréis hacer uso de su baño. Tienen un aparcamiento al lado, aunque ojito: cuesta 3$ la hora. Con un par es tiempo más que suficiente para recorrer toda esta zona y luego ir a otra parte de la ciudad.

Stearns Wharf

El gran protagonista de esta zona de Santa Bárbara es el Stearns Wharf, un histórico muelle de madera repleto de restaurantes, tiendas y miradores tanto hacia el mar como hacia la playa. Es bastante parecido a los muelles que se pueden visitar en San Francisco y en Los Ángeles, solo que con muchísima menos gente.

Justo antes te entrar está la Dolphin Fountain. Su nombre es bastante literal, ya que se trata de una fuente con una escultura de varios delfines. Esta anticipa lo primero que veréis nada más acceder al muelle: el Santa Bárbara Museum of Natural History Sea Center, uno de los mejores acuarios de la costa californiana.

Si os adentráis en el muelle, caminando sobre su bonito suelo de madera, tendréis a vuestra disposición un buen puñado de tiendas y restaurantes. Como decimos, hay ciertas similitudes con lo que se puede ver en SF y LA, aunque en este caso todo nos dio la sensación de ser más auténtico. Quizá por no recibir un turismo tan masivo haya sabido conservarse mejor o simplemente fuese nuestra imaginación, pero el caso es que nos encantó.

Skater’s Point

Siguiendo con similitudes entre Santa Bárbara y sus vecinas de mayor entidad, no muy lejos del muelle está el Skater’s Point, un skate park mucho menos concurrido que el mítico de Venice Beach. Si os gustan los deportes urbanos no deberíais dejar de pasaros por allí, ya que suelen verse cosas formidables.

Playa

Por último, no os olvidéis de que Santa Bárbara cuenta con una playa alucinante. De hecho, siendo precisos cuenta con bastantes zonas de baño. Las que están inmediatamente al lado del Stearns Wharf son la West Beach y la East Beach, cuya división la marca el propio muelle. Llevaos el bañador, ya que quizá podáis daros un chapuzón en el océano Pacífico.

Downtown

State Street

La State Street es la larguísima avenida que comunica la zona de la playa con el Downtown de Santa Bárbara. Es súper mona, está llena de comercios chulos, tiene tranvías para acortar las distancias e incluso hay hasta un pequeño canal que la cruza.

Andar de una zona a otra lleva unos 20 minutos. De una forma súper natural, la calle irá evolucionando y acabará pasando de un mood súper playero a otro mucho más señorial.

El Presidio de Santa Bárbara State Historic Park

La principal referencia histórica del Downtown es El Presidio de Santa Bárbara Historic Park (conocido también como Royal Spanish Presidio o Royal Presidio of Santa Bárbara). Se trata de una antigua fortaleza española, construida a finales del siglo XVIII para asegurar toda la región de California (es el segundo edificio más antiguo del Estado). Se trata de un conjunto enorme, pese a que se han perdido buena parte de las estructuras originales. La visita merece la pena tanto si recorréis los exteriores como si entráis a ver sus museos.

Santa Bárbara County Courthouse

Hablando de edificios de grandes dimensiones, se antoja imprescindible hacer una mención al Santa Bárbara County Courthouse. Rodeado por unos jardines estupendos, su estado actual se debe en buena medida a la obligada reconstrucción tras el terremoto de 1925. Sigue con el uso original, pues en su interior hay una pequeña cárcel, juzgados, salas para celebrar bodas y prácticamente cualquier otra función civil que podáis imaginar. Si os interesan los palacios de justicia deberíais visitarlo por dentro, sobre todo teniendo en cuenta que hay visitas guiadas gratuitas a diario.

Paseo por el Downtown

Más allá de esas referencias concretas, os recomendamos pasear por las principales calles del Downtown. Anapamu Street, Canon Perdido Street y De la Guerra Street no deberían faltar en vuestro recorrido por un paisaje urbano que más parece del norte de México que del sur de Estados Unidos.

Es una zona súper interesante para pasear, con muchas tiendas chulas, mucha gente y con muchísimo ambiente. Eso sí, tiene el mismo problema que todos los núcleos urbanos numerosos de California: ciertas zonas con inseguridad y una cantidad de homeless que no ha dejado de crecer en los últimos años.

Old Mission Santa Bárbara

Por último, no debería falta una visita a la Old Mission Santa Bárbara. Está en la zona alta de la ciudad, así que lo mejor es que vayáis en coche. Se la conoce como la Queen of the Missions (Reina de las Misiones), siendo la décima de las 21 misiones que se fundaron entre el siglo XVIII y XIX en California.

Su principal impulsor fue fray Fermín Lasuén, el cual sustituyó a Junípero Serra al frente de la red de misiones franciscanas. Es uno de los mejores ejemplos de arquitectura colonial de toda la costa oeste de EEUU, por lo que su visita es imprescindible.

Excursiones desde Santa Bárbara

A unos 50 minutos en coche de Santa Bárbara está Solvang, un pueblecito fundado por maestros daneses a imagen y semejanza de lo que añoraban de su lugar de origen. Vamos, que es un pedacito de Dinamarca en la lejana California, algo que siempre es digno de ver. Os recomendamos encarecidamente su visita, ya que es un lugar único y que sin duda os sorprenderá.

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